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Genética del cáncer: ¿cómo influyen los genes en el cáncer?

Genética del cáncer: ¿cómo influyen los genes en el cáncer?

Mucho se ha hablado de la genética del cáncer, y es que el cáncer es en cierto modo una enfermedad genética, ya que está causado por daños en el ADN celular. Cualquier persona puede desarrollar cáncer a medida que envejecen (a medida que se dividen, las células tienden a arrastrar errores de divisiones anteriores, lo que explica que las tasas de cáncer aumenten con la edad). Pero los genes qué hereda una persona, su estilo de vida y su entorno también contribuyen al riesgo.

Ambiente y genética en el cáncer. ¿Cuál pesa más?

Los investigadores aún están intentando desentrañar las funciones desempeñadas por los genes, el comportamiento y las condiciones ambientales en el desarrollo de cáncer. Averiguando esto se podría de identificar a las personas en mayor riesgo de cáncer y ayudar a manejar su riesgo. La comprensión de las causas del cáncer también puede proporcionar pistas importantes sobre cómo tratarlo.

Algunas personas heredan un riesgo particularmente alto de desarrollar ciertos tipos de cáncer. Alrededor del 5-10% de las mujeres con cáncer de mama, por ejemplo, han heredado mutaciones genéticas específicas que aumentan su riesgo de desarrollar la enfermedad.

Genes y cáncer

De momento sólo un pequeño número de los aproximadamente 35.000 genes existentes en el genoma humano se han asociado con el cáncer. Las cosas se complican porque alteraciones en el mismo gen se asocian a menudo con diferentes formas de cáncer.

Los genes cuya mutación predispone al cáncer se pueden clasificar en tres grupos:

El primer grupo, llamado proto-oncogenes, produce proteínas que inducen la división celular o inhiben la muerte celular normal. Las formas mutadas de estos genes se denominan oncogenes. El segundo grupo, llamado supresores de tumores, fabrica proteínas que normalmente previenen la división celular o que causan la muerte celular. El tercer grupo contiene los genes de reparación del ADN, que ayudan a prevenir mutaciones que conducen al cáncer.  

Los protooncogenes y genes supresores de tumores funcionan como el acelerador y los frenos de un automóvil, respectivamente. El cáncer se produce cuando las células se dividen sin control, lo que puede ocurrir cuando se acelera la división, por culpa de los oncogenes, o los frenos dejan de actuar, por mutaciones en los genes supresores de tumores.

La comprensión de las causas genéticas del cáncer puede ayudar en la búsqueda de nuevas formas de detectar, gestionar o prevenir los cánceres, y proporcionar pistas importantes sobre cómo se desarrolla un tumor.

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