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El gen del sueño, ¿determina la genética cuánto dormimos?

El gen del sueño, ¿determina la genética cuánto dormimos?

El 17 de Marzo se celebra el Día Mundial del Sueño, una fecha en la que se pretende reivindicar la importancia del sueño en nuestras vidas. Las últimas investigaciones demuestran que la causa de que tengamos sueño se encuentra en un gen. ¿Qué sabemos sobre el llamado gen del sueño?

El gen del sueño

Fue en el 2014 cuando un equipo de investigadores de la Universidad Johns Hopkins, descubrieron en la mosca de la fruta un gen mutante al que denominaron “Wide Awake” (o sea despertado). Esta mutación podía literalmente “sabotear” el reloj biológico de la mosca. Dicho reloj biológico, que tenemos todos los animales, es el encargado de controlar los ciclos de sueño y vigilia. El gen Wide Awake mutado producía insomnio en la mosca, haciendo que estuviese despierta durante más tiempo del normal.

Al descubrir este gen mutado, los investigadores pudieron identificar el gen normal, y la proteína que sintetiza, que es la encargada de regular correctamente los ciclos del sueño. En su forma normal, el gen Wide Awake avisa al cerebro de cuándo debe dormirse y cuándo despertarse. Siempre da la señal para dormirse a última de la tarde.

Los investigadores vieron como el gen se activaba (empezaba la síntesis de proteínas) cuando los animales de despertaban y se desactivaban al dormir. El funcionamiento es el siguiente: el gen despertador activa dos proteínas, taranis y ciclina A. Estas proteínas activan el núcleo supraquiasmético, que se encuentra en el hipotálamo. Su misión es regular los ciclos circadiano (sueño-vigilia), y se encuentra en conexión directa con los órganos de visión. Esta conexión explicaría por qué el sueño está tan relacionado con la existencia de luz en el ambiente.

Este gen y la proteína que sintetiza parecen estar presente no solo en las moscas, sino en todos los animales (nosotros incluidos, por supuesto). Por tanto su conocimiento podría darnos una importante información sobre nuestros propios sueños.  

Mark N. Gu., director del laboratorio, explicaba lo siguiente en un artículo de la revista Neuron: «Los mecanismos que desencadenan el sueño siguen siendo un misterio, pero ahora hemos encontrado el gen que lo regula y la primera proteína capaz de traducir la información del reloj circadiano del cuerpo y de utilizarla para regular el descanso».

Se espera que el hallazgo del gen del sueño ayude a que en un futuro cercano podamos hacer tratamientos más eficaces contra los problemas del sueño.  

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