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Edición genética: Qué es la edición de genes y para qué sirve

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El supuesto nacimiento de dos bebés genéticamente modificados en China ha reabierto el debate sobre la edición genética. Una técnica que aún está en pañales, pero abre un sinfín de posibilidades. En este post tratamos de explicarte lo mejor posible en qué consite la edición de genes y cuáles podrían ser sus aplicaciones en un futuro cercano.

Qué es la edición de genes

Llamamos edición genética o genómica al conjunto de técnicas que permiten cambiar el ADN de un organismo. A través de estas técnicas es posible agregar, eliminar o alterar material genético en ubicaciones específicas del genoma.

En la actualidad la técnica más usada para editar es CRISP (Repeticiones Palindrómicas Cortas Agrupadas y Regularmente Interespaciadas).  De hecho, es la que se empleó en el experimento que citamos al principio.

Las repeticiones palindrómicas cortas agrupadas con intervalos regulares son proteínas de corte de ADN capaces de encontrar un gen especifico.

El sistema CRISPR tiene dos componentes:

  • Una molécula conocida como "ARN guía" (ARNg), con la misma secuencia que el sitio objetivo en el genoma;
  • Una molécula de corte de ADN llamada Cas9.

Cuando estos dos componentes se envían a una célula, el ARNg se une a la secuencia objetivo mediante emparejamiento de bases complementarias. En el proceso, el ARNg ayuda a traer Cas9 al sitio objetivo para hacer un corte a la doble hélice del ADN. El mecanismo de reparación natural del ADN cierra esta brecha, pero como el proceso no es perfecto, se agregarán o eliminarán algunas bases de ADN. Esto hace que el gen original, por ejemplo, una variante genética relacionada con el cáncer, o una relacionada con la infección por VIH, no sea funcional.

Alternativamente, puede colocarse una variante del gen objetivo en la célula junto con el ARNg y Cas9. La célula utilizará esta secuencia alternativa como una "plantilla" para reparar el ADN roto, copiándolo e incorporándolo en el genoma. Si lo hace, podría permitir que una versión mutada de gen se reemplace por una copia deseada. Para simplificar podemos decir que la técnica CRIPS funciona de forma análoga a la función Buscar y Reemplazar en un procesador de texto. Busca una determinada secuencia, la corta y la reemplaza por otra.

También hay otras técnicas como Nucleasas de dedos de zinc (ZFN) o Nucleasas de los Efectores Tipo Activadores de la Transcripción (TALENS) que funcionan de forma parecida. Sin embargo, se prefiere CRISP porque es más precisa y asequible.

Aplicaciones de la edición genética humana

Como podrás imaginar, la posibilidad de editar nuestros genes abre un gran número de posibilidades. Reemplazando genes mutados por copias normales podrían curarse multitud de enfermedades genéticas. Sin embargo, la edición genética también abre la puerta al diseño de “bebes a la carta”. Por ejemplo, ¿sería ético editar el genoma de un embrión para que el bebé nazca con ojos azules en vez de marrones? ¿Estaría bien modificar a la especie humana para que viva más o mejore sus capacidades?

¿Hasta dónde llegará la edición del genoma humano? ¿Cómo adaptarán los países su legislación ante esta nueva realidad científica? De momento todo está por ver.

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